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Cómo mejorar la eficiencia en el consumo de combustible... con materiales plásticos

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Updated: 8/16/2013 3:49 pm

(BPT) - Aunque la mayoría de los estadounidenses saben que mejorar la eficiencia en el consumo de combustible del automóvil reducirá el gasto de gasolina y las emisiones de escape, es posible que no tengan muy claro de cómo los automóviles y los camiones de hoy en dia están evolucionando para hacerlo posible.

Recientemente, el gobierno de los Estados Unidos anunció normativas más estrictas del Promedio Corporativo para la Economía de Combustible (Corporate Average Fuel Economy, CAFE): los automóviles y camiones ligeros deberán promediar unas sorprendentes 54.5 millas por galón en el 2025. Dichas normativas no sólo contribuirán a reducir las emisiones vehiculares, sino que también implicarán enormes ahorros de dinero a la hora de llenar el tanque de gasolina.

¿Cómo lograrán esos objetivos los fabricantes de automóviles? Con diseños más aerodinámicos, más eficiencia en los motores, y una mayor dependencia de los materiales plásticos. Sí, así es: plásticos.

Aunque tal vez sea un hecho ignorado por la mayoría de los conductores de vehículos, en las últimas décadas los fabricantes de automóviles han incrementado de forma sin precedentes el uso de plásticos resistentes y ligeros, para reemplazar los materiales más pesados. Debido a su positiva proporción fuerza-peso, los plásticos conforman un asombroso 50 por ciento de los automóviles actuales en volumen, pero sólo un 10 por ciento en peso. Este 'aligeramiento' da como resultado menos esfuerzo del motor y un menor consumo de combustible por milla. En otras palabras, un mayor uso de los plásticos implica un menor uso de combustible.

Y, para suerte de conductores y pasajeros, los plásticos ligeros también desempeñan un papel integral en numerosos dispositivos y funciones de seguridad: cinturones, bolsas de aire, absorción interior de impacto, zonas de compresión y parachoques, entre otros.

Y esto es sólo el comienzo. Para cumplir con las normativas del CAFE - y con los estadounidenses que quieren tener vehículos más grandes - se espera que los fabricantes de automóviles recurran aún más al uso de plásticos en más partes del coche, incluyendo innovaciones en materiales 'compuestos' de plástico.

Los compuestos combinan plástico con fibras de cristal, carbón u otros materiales, para crear partes de vehículos que, a menudo, son más duras y ligeras que los metales, además de tener gran resistencia a la corrosión. En la actualidad ya se están usando en algunos vehículos de lujo como el Corvette Stingray, con su elegante capó y techo de plástico reforzado con fibra de carbón.

Además, se proyecta que los recientes adelantos en la fabricación propulsarán los plásticos reforzados con fibra de carbón a la corriente dominante, conjuntamente con materiales compuestos duros y ligeros similares, para acelerar el tiempo de producción y reducir los costos. El gobierno de los Estados Unidos, las compañías de automóviles y los fabricantes de plásticos están haciendo significativas inversiones en esta tecnología, por lo que muy pronto los materiales compuestos formarían parte de los vehículos que los estadounidenses manejan diariamente.

Numerosos expertos pronostican aplicaciones mucho más amplias de los plásticos en modelos futuros - como compuestos de plástico en la carrocería y el motor - lo cual se materializará en vehículos con un consumo mucho mejor de gasolina por milla y menos emisiones.

Aunque estos automóviles nuevos no tendrían una apariencia tan elegante como el Corvette Stingray, su promedio de consumo de 54.5 millas por galón reducirá las emisiones de forma espectacular, y propiciará que los estadounidenses gasten mucho menos en la adquisición de gasolina.

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